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桃花心木树家族的历史可以追溯到恐龙的最后一次欢呼

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桃花心木是一种商业上重要的木材,因其硬度和美观而受到重视。美国是来自秘鲁和巴西等主要生产国的热带木材的最大进口国。不幸的是,红木很多时候都是非法采伐的。

对于科学来说,桃花心木也很重要-桃花心木家族的化石存在是热带森林曾经屹立的故事。直到最近,古植物学家才发现红木家族可以追溯到古新世(大约6000万年前)的证据。

现在,由堪萨斯大学研究员布莱恩·阿特金森(Brian Atkinson)在《美国植物学杂志》上发表的一篇新论文显示,红木家族的起源可以追溯到数百万年前,直到恐龙的最后一次入侵-白垩纪。

“为了理解生命树的许多不同分支何时进化,我们主要依赖化石记录,”生态与进化生物学助理教授,古生物学研究所生物多样性研究所策展人阿特金森说。“在这种情况下,桃花心木科是桃花心木在生态和经济上很重要的一组。许多研究人员已将该组作为研究系统,以更好地了解热带雨林的演变。这项工作是第一个明确的证据,表明在白垩纪时期,热带重要树种就出现了,那时我们第一次开始看到生态系统和现代植物群的现代化。”

阿特金森(Atkinson)的新作品将Meliaceae的化石记录推后了15到2000万年,即白垩纪晚期的Campanian阶段,从72到7900万年前。Atkinson分析保存完好的桃花心木标本是在加拿大温哥华岛附近发现的。

阿特金森说:“包含标本的岩石是由当地化石收藏家格雷厄姆·比尔德(Graham Beard)收集的,他是Qualicum海滩自然历史博物馆的馆长。”“他是几年前收集的,但实际上我对其中含有这种化石的岩石感兴趣,因为我一直在准备这块岩石,因为那里还有其他化石,这东西令人惊讶。所以,这是偶然发现的。”

为了确定化石的身份,阿特金森仔细研究了化石果实的结构,并分析了系统发育信息,以了解其与红木家族中其他物种的关系。

他说:“我将红木家族中活着的代表的分子数据与化石的形态以及生物的形态结合在一起。”“然后,我将组合的数据集归类到系统发育分析中,这使我们能够重建进化关系。基于此分析,我们发现化石与今天生活的这种名为Melia的属密切相关。”

KU研究人员为最古老的桃花心木化石取了科学名称曼彻斯特卡巴·温哥华(Manchestercarpa vancouverensis)-该物种名称表示发现标本的位置,该属以该领域的一位知名同事命名。

阿特金森说:“我是根据一位多产的古植物学家命名的,他确实通过化石记录提高了我们对开花植物进化的理解。”“所以,我以佛罗里达大学自然历史博物馆的史蒂夫·曼彻斯特的名字命名。”

值得注意的是,阿特金森推迟了桃花心木的起源故事,但他强调这也有助于增进我们对早期开花植物进化速率的理解,进而有助于我们更好地理解更大的现代生态系统。

他说:“它们是地球上我们种类最多的植物,因此有很多值得探索的地方。”“而且,有些方法上可以做的很酷的事情,可能无法与其他植物一起做。我真的可以问这个小组令人兴奋的古生物学和一般进化问题。”

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