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科学家首次将大脑中特定的神经递质与自闭症行为联系在一起

哈佛大学研究员学会资深会员卡罗琳·罗伯森(Caroline Robertson)领导的研究小组使用已知能引起自闭症和正常大脑不同反应的视觉测试,证明这些差异与信号转导的下降有关。 GABA是大脑主要的抑制性神经递质之一。这项研究在《当代生物学》上的一篇论文中进行了描述。

罗伯逊说:“这是人类首次将大脑中的神经递质与自闭症行为联系在一起。“这种理论——GABA信号通路在自闭症中起作用-已经在动物模型中得到了证明,但是直到现在我们还没有证据表明它确实导致了人类的自闭症差异。”

罗伯逊说,尽管它可能不会直接导致自闭症的治疗,但确实提供了对该疾病的宝贵见解,以及像GABA这样的神经递质可能在其中发挥的作用。这也表明可以使用类似的视觉测试来筛查年龄较小的儿童是否患有自闭症,从而使父母和临床医生可以更快地开始早期干预工作。

尽管长期以来人们一直认为它在自闭症中起作用(在动物模型中已对GABA进行了广泛研究),但支持GABA在人类疾病中的作用的证据却难以捉摸。

罗伯逊说:“自闭症通常被描述为一种疾病,其中所有的感觉输入都立即泛滥,因此抑制性神经递质很重要的想法与临床观察相符。”“此外,自闭症患者经常患有癫痫病-自闭症和癫痫病合并症的发生率在20%到25%之间,我们认为癫痫发作是大脑中失控的兴奋剂。”

为了找到证据,罗伯逊和他的同事们一直在寻找一种易于复制的测试,这种测试在有自闭症的人和没有自闭症的人中产生了始终不同的结果,并在视觉神经科学家所谓的双眼竞争中找到了这一点。

她说,通常情况下,大脑会看到两张略有不同的图像(每只眼睛一张),这些图像平均后会生成我们每天看到的单个图像。但是,双目竞争测试迫使每只眼睛拍摄的图像完全不同,结果令人惊讶。

罗伯逊说:“最终结果是一幅图像在短时间内被视觉识别完全抑制了。”“所以,如果我给你看一匹马和一个苹果的照片,那匹马将完全消失,你只会看到苹果。但是,最终,强迫该抑制信号的神经元会疲倦,并且它将切换直到你只看到这匹马。随着过程的重复,这两个图像会来回摇摆。”

在早期的研究中,Robertson及其同事表明,尽管自闭症大脑中确实发生了相同的过程,但是图像之间的振荡过程可能要花费更长的时间。

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