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南部的白犀牛受到乱伦和栖息地破碎的威胁

栅栏和人类住区对自然栖息地的破坏正威胁着白犀牛的生存。它阻止了家庭成员的分散,并导致近亲之间的交配。此外,雌性犀牛喜欢个体雄性交配,并在连续的繁殖期内与同伴交配几个后代。这些因素导致高度近交。研究结果来自迄今为止最大的关于白犀牛性偏好的科学研究,该研究发表在《进化应用》杂志上。科学家们提出了具体措施,以确保该物种的长期生存。

了解性行为和配偶选择对于优化白犀牛的保护工作很重要。在殖民时期,激烈的狩猎使白犀牛数量减少。目前所有在世的白犀牛都来自这个小的创始人。结果,所有白犀牛的遗传多样性都降低了。这项新科学研究的发现表明,白犀牛的异常交配行为助长了遗传多样性的丧失。Petra Kretzschmar博士解释说:“如果我们想让白犀牛有机会适应诸如偷猎,气候变化或疾病之类的人为挑战,就必须保持其遗传多样性。”

科学家们对他们的发现感到惊讶。他们并不期望雌性在几个生殖周期中与同一个雄性交配,因为犀牛以前不知道与交配伙伴的长期联系。Kretzschmar博士说:“它们独自生活,只有在交配前不久才聚在一起。”她继续说:“这就是为什么我们花了13年的实地研究才发现了它们交配行为的秘密”。实地数据与172位亲子父亲的遗传分析相结合,确定了白犀牛交配行为的三个方面,这些方面促使遗传多样性的丧失。许多雌性在连续几个繁殖期内都与同伴保持联系,因此其所有后代都从同一个父亲那里继承基因。此外,犀牛也避免与家人繁殖,如许多其他物种所知。最后,雄性的生殖成功非常不平等,因此,少数雄性在下一代的基因库中占主导地位。

在过去,这种交配行为大概没有问题,因为犀牛能够离开母亲的家,因此不住在家人附近。该研究的资深作者亚历山大·考蒂奥尔博士说:“今天,所有剩余的犀牛都生活在规模适中的保护区和被围栏或人类住区包围的私人猎物保护区中。它们的分散程度无法避免近亲繁殖。”因此,研究人员建议对后代及其与附近犀牛的遗传关系进行永久监测,并建议在保护区之间定期交换无关动物。Kretzschmar博士总结说:“这是保存该物种长期遗传遗产的唯一途径。”

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